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意外:诺斯罗普退出美海军无人机竞标 称无利可图

10月25日,诺斯罗普·格鲁曼公司首席执行官维斯·布什宣布,退出美国海军MQ-25“黄貂鱼”舰载无人机竞标。这是美国海军目前正在进行的少数几个重大的飞机科研项目之一。诺斯罗普公司的这一决定可能意味着与其竞争的波音和通用原子能公司团队直接胜出竞争。美国海军未来无人加油机的悬念也就至此尘埃落定。

诺斯罗普公司此前曾将X-47无人机加挂副油箱进行测试,被认为是针对MQ-25项目进行的准备,该机可能通过携带外挂油箱的方式满足对其他飞机空中加油的需求

通用原子/波音的MQ-25方案基于通用原子能“复仇者”无人机研制,更为传统,也相对廉价

美国《防务新闻》报道称,关于这一决定的具体原因,目前尚未有更详细的解释。不过似乎是因为海军最终的需求书——本月早些时候发布——引起了决策层的担忧,他们认为诺斯罗普公司无法在满足海军要求的前提下获得利润。

“我们确实正在寻求这个机会,但我必须声明:我们的目标不仅是要赢得竞标。赢得竞标固然很好,在宣布的时候感觉很好,但如果无法满足用户和持股者,那么这就是个失败。”诺斯罗普首席执行官在电话采访中这样说。

“我们已经为此工作了多年我们已经很清楚目标是什么,”他说“当得到美国及其盟国的信任,在防务竞争中能做些什么的时候,不能辜负这种信任,我们确实付出了很大的努力,希望能在任务需求书的要求范围内找到可执行的方案,但这必须是我们能够执行的。”

在电话中,布什表示:“最终任务需求书中的一些特定内容”,引发了诺斯罗普退出竞标,但并未具体说明究竟是哪些内容。

参加电话会议的财务代表迅速接茬表示,这是今年来诺斯罗普公司第三次拒绝主要的防务采购项目,此前他们退出了空军T-X教练机项目——在他们已经研制并试飞了原型机之后——此外还有远程防区外打击武器。

诺斯罗普退出MQ-25项目对于国防工业界都是一个令人吃惊的消息,因为该公司被认为是MQ-25项目最有力的竞争者之一,他们早在该项目还称为“舰载空中监视打击无人机”(缩写:UCLASS)的时期就已经参加其中。

诺斯罗普之前参加了一个据认为是UCLASS项目技术验证机的项目。此前外界广泛认为诺斯罗普将用其X-47B隐身无人机为基础,参加UCLASS项目竞标。

该公司还赢得了多个海军其他无人机项目竞标,包括MQ-4C“海神”无人机和MQ-8“火力侦察兵”。

放弃X-47,意味着美国海军对舰载无人机的要求,从原来的高度隐身,大范围侦察监视和打击完全转移到原本只是附加的空中加油方面,“高贵”(高端而昂贵)的诺斯罗普因此决定放弃竞标

然而,UCLASS项目一直在反复的拖延和重新审查中艰难推进。两年前,海军宣布他们对无人机的需求已经改变,将寻求一种能够扩大舰载机作战范围和降低F/A-18“超级大黄蜂”负担的无人空中加油机。

“超级大黄蜂”目前经常担任空中加油机任务,如果能够获得一种无人加油机,就可以解放这部分飞机,将其投入其他任务。海军航空兵司令麦克·舒马克在今年8月表示,计划用MQ-25将舰载机的打击范围延伸300-400英里(482-643公里)。

诺斯罗普的决策意味着,波音,通用原子能和洛克希德·马丁公司成为该项目中的主要竞标方,而洛克希德公司此前是和诺斯罗普合作的,他们提交的方案是一个无尾飞翼,诺斯罗普的退出意味着洛克希德要单独拿出一个如此高难度的设计方案,肯定是会受到质疑的。新美国研究中心分析员,退役海军上尉杰瑞·亨德里克斯说:“如果诺斯罗普退出,这就意味着他们终于决定,海军的需求和他们提供的方案并不一致。”他说。

波音公司和通用原子能公司联合提出的竞标方案采用较为常规的设计,有机身和尾翼——这更符合美军的要求。

此前有卫星照片显示,类似“云影”的无人机出现在中国电磁弹射器实验设施附近,看起来中美两国在舰载无人机基本构型设计方面,似乎也出现了“殊途同归”的情况

不过,诺斯罗普方面表示他,他们将继续在无人机方面进行“大量的投资”,他们未来的无人机将具备更高的自动化程度,布什在电话中说。

“我们对这个前景非常兴奋。这是一种带来革命性变化的新能力。”他说“我们将确保这些系统的高度安全性,它们将具备很高的可靠性,可以和有人机一样可靠。”他说。

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